Raful Neal – Old Friends (1998)

Nascido em Baton Rouge em 1936, Raful Neal pegou a gaita aos 14 anos, atiçado por um artista local chamado Ike Brown e influenciado pelo maior gaitista de Chicago, Little Walter que, inclusive, conheceu enquanto esteve na terra natal de Raful. Havendo-lhe convidado para se mudar para Chicago e completar os shows que ele [Walter] não teria condição de fazer. Uma curiosidade sobre o artista, é que ele teve uma banda chamada Clouds e ela contou com a presença ilustríssima do ainda pouco conhecido Buddy Guy, que também o convidou gravar e fazer turnês, mas ele preferiu cuidar de sua família.

O gaitista estreou em vinil em 1958 com um compacto de 45s pelo selo Houston Peacock Records de Don Robey. Mas Sunny Side of Love, apesar de ser uma boa canção, não o levou a mais gravações durante um bom tempo. O álbum de estreia intitulado Louisiana Legend, foi lançado pelo selo King Snake Records de Bob Greenlee. Em I Been Mistreated, seguiu-se o mesmo estilo cativante de Neal e foi lançado no Ichiban no ano seguinte. Seus filhos, Noel (baixo) e Raful Jr. (guitarra) se juntaram para ajudar ao seu velho pai. Ao lado dos filhos, nosso bluesman percorreu boa parte do globo, em 1997. Contribuiu ainda com arranjos de gaita para duas faixas no registro Tab Benoit’s Live: Swampland Jam.

Quanto ao presente trabalho, Old Friends é um álbum discreto, mas sólido. Na verdade, o artista parece haver elaborado uma fórmula para escrever canções tranquilas que aquecem o peito calma e lentamente. Bons exemplos disto são as faixas: 1) My Baby Let Me; 5) Call Me Baby (com a participação de sua filha, Jackie); a faixa que dá nome ao álbum, 7) Old Friend e 10) Change My Way Of Living. Durante a audição é notório que algumas vezes as canções soam clichê, mas nada que torne o disco menos palatável. Ao contrário, é sendo ele mesmo que Raful se sai melhor. Sua falta de pretensão passa confiança e isto o credencia como um artista recomendado para todos os tipos de ouvidos, até os mais exigentes.

O bluesman faleceu em 1º de setembro de 2004, depois de uma longa luta com câncer.

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